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El Relámpago del Catatumbo es un fenómeno natural que produce numerosas tormentas eléctricas en la cuenca del lago de Maracaibo, en el poblado de pescadores Congo Mirador, perteneciente al estado venezolano de Zulia. Entre abril y noviembre, relámpagos aparecen y desaparecen de manera constante en el cielo, un fenómeno que se ha vuelto costumbre para los residentes y un “milagro” para los ojos de los visitantes.

Se estima que, desde finales del siglo XIV, una luminosa presencia ha llamado la atención de locales y extranjeros al Lago de Maracaibo. Con una frecuencia media de 297 episodios, los Relámpagos del Catatumbo constituyen un fenómeno único y digno de admirarse en el tiempo por todos y cada uno de los venezolanos.

Al año ocurren 297 tormentas eléctricas

Catatumbo

Aunque este fenómeno es ampliamente conocido en Venezuela como el “Relámpago del Catatumbo”, los expertos consideraban hasta el momento que la mayor concentración de este fenómeno se originaba en la cuenca del río Congo, en África.

“Hasta esta investigación, creíamos que ninguna zona le quitaría el trono a África Central como la número uno de los relámpagos. Pudo determinarse que era el lago de Maracaibo gracias al minucioso análisis realizado”, señaló a BBC Mundo Richard Blakeslee, científico de la NASA a cargo del estudio que se publicó en el boletín de la Asociación Estadounidense de Meteorología (AMS).

Según Blakeslee, tuvieron que recolectarse 16 años de datos para llegar a estas conclusiones.

El Lago de Maracaibo es el más grande de Sudamerica

El fenómeno fue bautizado como “Relámpago del Catatumbo” porque se creía que solo sucedía en el delta del río Catatumbo, mientras desembocaba en el lago de Maracaibo, el más grande de Sudamérica.

Los científicos analizaron miles de datos captados por un sensor de rayosllamado Lightning Imaging Sensor (LIS, por sus siglas en inglés) que la NASA puso en el satélite Tropical Rainfall Measuring Mission (TRMM), el cual produjo cerca de 17 años de información sobre lluvias tropicales.

“Fue hacia el final de la misión que finalmente observamos la décima de grado de resolución que dio lugar a la nueva identificación de los puntos calientes de los relámpagos”, señaló Blakeslee.

Aunque el científico de la NASA ahora cuenta con la información más detallada sobre lo que pasa en el sur del lago de Maracaibo, nunca ha visitado el lugar en persona.

El guía turístico Alan Highton, en cambio, instaló hace décadas un campamento sobre el agua del lago en la localidad de Ologá donde recibe a los turistas que quieren vivir “la experiencia del relámpago”.

“Creo que el estudio de la NASA confirma que hay que cambiarle el nombre al fenómeno porque no sólo pasa en el Catatumbo. Llevamos años viéndolo ocurrir por todo el lago“, le dijo a BBC Mundo.

Importante para la Capa de Ozono

Es muy poco probable que los Relámpagos del Catatumbo sean los principales regeneradores de la capa de ozono del planeta; sin embargo, investigadores de la NASA han concluido que el ozono producido por el relámpago pueda ser un gas importante de efecto invernadero.

Estas investigaciones congluyeron que las tormentas venezolanas generan una elevada cantidad de ozono dando como resultado el 10% de la capa de nuestro planeta. Por sus potencialidades únicas, los defensores de la naturaleza locales buscan catalogarlo como patrimonio de la humanidad bajo la protección de la Unesco.

Protector de Venezuela

Los libros de historia muestran que el relámpago ha tenido un papel preponderante para Venezuela, salvándola de dos invasiones: la primera fue en 1595 cuando iluminó la flotilla del corsario inglés Francis Drake que pretendía saquear la ciudad de Maracaibo, por entonces, bajo control español.

Un cuarto de siglo después, durante la guerra por la independencia de Venezuela en 1823, los imponentes destellos del relámpago encendieron el cielo por horas y delataron a la armada española que intentaba escabullirse hacia la orilla.

Interés Turistico del Catatumbo

El Relámpago de Catatumbo se puede ver en una zona protegida, el Parque Nacional La Ciénaga de Juan Manuel. Este es un ecosistema único en el mundo que aparentemente intervendría en la producción de los rayos por la emanación de gas metano desde sus pantanos.

Esta impactante muestra de la naturaleza ha contribuido  a que la zona se desarrollara como un punto de interés turístico y científico, así como también de protección ambiental.