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La cuenca del río Amazonas es el hogar de la selva tropical más grande de la Tierra: La selva amazónica. La cuenca, aproximadamente del tamaño de los cuarenta y ocho Estados Unidos contiguos, cubre aproximadamente el 40% del continente sudamericano e incluye partes de ocho países sudamericanos: Brasil, Bolivia, Perú, Ecuador, Colombia, Venezuela, Guyana y Suriname, así como la Guayana Francesa, un departamento de Francia.

Reflejando las condiciones ambientales así como la influencia humana pasada.La Amazonia está formada por un mosaico de ecosistemas y tipos de vegetación que incluye selvas tropicales, bosques estacionales, bosques caducifolios, bosques inundados y sabanas . La cuenca es drenada por el río Amazonas, el río más grande del mundo en términos de descarga, y el segundo río más largo del mundo después del Nilo. El río está formado por más de 1.100 afluentes.

¿Qué tan grande es la selva amazónica?

El alcance de la amazona depende de la definición. El río Amazonas drena aproximadamente 6.915 millones de kilómetros cuadrados (2.722 millas cuadradas), o aproximadamente el 40% de Sudamérica, pero en general, las áreas fuera de la cuenca se incluyen cuando la gente habla de “el Amazonas”.

El rango biogeográfico de la Amazonía oscila entre 7.76-8.24 millones de kilómetros cuadrados, de los cuales algo más del 80% está cubierto de bosques.

En un momento, el río Amazonas fluyó hacia el oeste , tal vez como parte de un sistema de río proto-Congo (Zaire) desde el interior de la África actual, cuando los continentes se unieron como parte de Gondwana. Hace quince millones de años, los Andes se formaron por la colisión de la placa sudamericana con la placa de Nazca. El ascenso de los Andes y la vinculación de los escudos de roca brasileños y de Guyana bloquearon el río e hicieron que el Amazonas se convirtiera en un vasto mar interior.

Gradualmente, este mar interior se convirtió en un enorme lago pantanoso de agua dulce y los habitantes marinos se adaptaron a la vida en agua dulce.

Hace unos diez millones de años, las aguas trabajaron a través de la piedra arenisca hacia el oeste y el Amazonas comenzó a fluir hacia el este. En este momento nació la selva amazónica. Durante la Edad de Hielo, los niveles del mar bajaron y el gran lago del Amazonas se drenó rápidamente y se convirtió en un río. Tres millones de años más tarde, el nivel del océano retrocedió lo suficiente como para exponer el istmo centroamericano y permitir la migración masiva de especies de mamíferos entre las Américas.

La selva amazónica hoy

Hoy en día, el río Amazonas es el río más voluminoso de la Tierra, once veces el volumen del Mississippi, y drena un área equivalente en tamaño a los Estados Unidos. Durante la temporada alta del agua, la boca del río puede tener 300 millas de ancho y todos los días hasta 500 billones de pies cúbicos de agua fluyen hacia el Atlántico.

Para referencia, la descarga diaria de agua dulce del Amazonas en el Atlántico es suficiente para satisfacer las necesidades de agua dulce de la Ciudad de Nueva York durante nueve años.

La corriente del río transporta toneladas de sedimentos suspendidos desde los Andes y le da al río un aspecto característico de aguas bravas. Se calcula que 106 millones de pies cúbicos de sedimento suspendido son barridos en el océano cada día.

Si bien la cuenca del Amazonas es el hogar de la selva tropical más grande del mundo, la región se compone de una serie de ecosistemas que van desde la sabana natural hasta los pantanos. Incluso la propia selva tropical es muy variable, la diversidad y la estructura de los árboles varían según el tipo de suelo, la historia, el drenaje, la elevación y otros factores. Esto se discute con mayor detalle en la sección de ecología del bosque lluvioso.

Protegiendo el Amazonas

Si bien la destrucción de la selva tropical del Amazonas continúa; la tasa general de la tasa de deforestación en la región se está desacelerando; principalmente debido a la fuerte caída en la tala de bosques en Brasil desde 2004.

La disminución de la tasa de deforestación de Brasil se ha atribuido a varios factores, algunos de los cuales controla y otros no. Desde el 2000, Brasil ha establecido la red de áreas protegidas más grande del mundo; la mayoría de las cuales se encuentran en la región amazónica. Desde 2004, el gobierno también ha implementado un programa de reducción de la deforestación. Esto incluye una mejor aplicación de la ley, monitoreo satelital e incentivos financieros para respetar las leyes ambientales. Además, el sector privado, especialmente las industrias de la soja, la tala y la ganadería; responden cada vez más a la demanda de los consumidores de productos básicos menos dañinos. Finalmente, la Amazonia brasileña ha sido el escenario de varios experimentos innovadores y ambiciosos de conservación,