Cada noche, en el Lago de Maracaibo, las nubes se reúnen para protagonizar las tormentas más intensas del mundo. Truenos y relámpagos surcan los cielos mientras los habitantes de las aldeas locales, construidas sobre pilotes, duermen plácidamente en sus chozas.  Se les conoce como Relámpago del Catatumbo.

Relámpago del Catatumbo

Venezuela, que corona el continente sudamericano y cuenta entre sus elogios con la costa caribeña más larga y las cataratas más altas del mundo, es también el hogar del Relámpago del Catatumbo, la tormenta eléctrica más frecuente e intensa del mundo.

Los relámpagos se producen todas las noches sobre el lago de Maracaibo, la mayor masa de agua del continente, cerca de la frontera con Colombia. Anillado por los Andes septentrionales, la posición del lago ofrece las condiciones perfectas para la electricidad.

Para que se produzcan rayos se necesita calor y humedad

Estos factores abundan en esta parte del mundo. Si añadimos el factor de los vientos cambiantes, provocados por el aire frío que desciende de las montañas circundantes, obtenemos algo muy especial.

Durante el día, esta cuenca de agua sofocante prácticamente no ha sido tocada por la mano del hombre, salvo por las comunidades pesqueras que salpican sus orillas. A los pueblos se accede en lancha rápida desde un puerto boscoso en la orilla sur del lago. Atravesando canales selváticos donde los monos aulladores (la criatura terrestre más ruidosa del mundo) chillan desde sus temblorosas copas, se llega al lago propiamente dicho. La perspectiva se amplía para revelar enormes cielos en todas direcciones, donde las nubes de tormentas cumulonimbos localizadas explotarán, muchos kilómetros en la troposfera, en este espectáculo nocturno.

Las aldeas consisten en cabañas construidas sobre la superficie del agua, sostenidas por pilotes clavados en el suelo. Los lugareños son muy hábiles con las canoas, como lo demuestra el hecho de que reman sin esfuerzo entre las chozas pintadas de vivos colores cuando visitan a sus vecinos.

Tierra de Venecia

De hecho, el país toma su nombre de estos asentamientos a orillas de los lagos. Esta región fue la primera tierra que pisaron los exploradores españoles del continente, que pensaron en una «Tierra de Venecia» al ver las comunidades. El nombre de «Venezuela» se quedó grabado.

Para los lugareños, que rara vez ven noches sin relámpagos, el creciente interés de los turistas es desconcertante.

Los días se pasan recorriendo los remansos de la región y haciendo amigos en el pueblo, mientras que por la noche salen las estrellas. El espectáculo de los relámpagos comienza hacia las dos de la madrugada, lo que permite al grupo contemplar un cielo poblado de innumerables estrellas, antes de que los primeros truenos del lago anuncien el comienzo del espectáculo.

Las tormentas crecen lentamente y sus relámpagos en el interior de las nubes iluminan el origen de los truenos, que abren grandes grietas en el espacio entre las inmensas nubes y las agitadas aguas.

Las tormentas se suceden por todas partes y, en poco tiempo, el mundo nocturno que las rodea se ha transformado en una enorme luz estroboscópica. Los monos que viven en las palmeras se refugian en la espesura del follaje cuando los rayos se hacen incontables. El parloteo del grupo se convierte en asombro silencioso cuando las tormentas alcanzan su cenit, con múltiples rayos que emergen juntos, y sus truenos nos alcanzan por triplicado mientras observamos los relámpagos más intensos del mundo.

Las tormentas acaban amainando y, al poco tiempo, la temprana luz del amanecer en el este anuncia la inminente llegada del sol, cuya suave luz dorada resulta reconfortante tras los destellos candentes que habían sido la anterior fuente de iluminación.

El Relámpado del Catatumbo es una experiencia memorable.